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赶上机械革命的最后一次浪潮

IBM公司

国际商用机器公司(International Business Machines Corporation),即IBM公司和蓝色有不解之缘。因为它的徽标是蓝色的,人们常常把这个计算机界的领导者称为蓝色巨人。1997年,IBM的超级计算机深蓝(Deep Blue)和有史以来最神奇的国际象棋世界冠军卡斯帕罗夫(Kasparov)展开了6盘人机大战。半年前,IBM的计算机侥幸地赢了卡斯帕罗夫一盘,但是被卡斯帕罗夫连扳了3盘。仅仅半年后,IBM的深蓝计算机各方面性能都提高了一个数量级,“棋艺”也大大提高,而卡斯帕罗夫的棋艺不可能在半年里有明显提高。人机大战6盘,深蓝最终以3.5比2.5胜出,这是人类历史上计算机第一次在国际象棋6番棋中战胜人类的世界冠军。几百万棋迷通过互联网观看了比赛的实况,十几亿人收看了它的电视新闻。IBM在全世界掀起了一阵蓝色旋风。

IBM公司可能是世界上为数不多的成功逃过历次经济危机,并且在历次技术革命中成功转型的公司。在很多人的印象中,IBM仅仅是一个大型计算机制造商,并且在微机和互联网越来越普及的今天,它已经过气了。其实,IBM并没有这么简单,它至今仍然是世界上最大的服务公司、第二大软件公司、第二大数据库公司。IBM有当今工业界最大的实验室IBM Research(虽然其规模只有贝尔实验室全盛时期的1/10),是世界第一专利申请大户(文中我们还要讲IBM对专利的态度),它还是世界上最大的开源的Linux服务器生产厂商。

IBM能成为科技界的常青树,要归功于它的二字秘诀—保守。毫无疑问,保守使得IBM失去了无数发展机会,但是也让它能专注于最重要的事,并因此而立于不败之地。

机械革命从300年前开始到第二次世界大战结束,一般认为其高峰是世纪末期。当时很多人认为机械可以代替一切,就如同今天不少人认为计算机可以代替一切一样。IBM就是在那个背景下成立的。IBM成立于1911年,由老托马斯·沃森(Thomas J. Watson)创建。但是,IBM和外界一般都把它的历史向前推进30年到19世纪末。在那时,还没有任何电子计算设备,但是经济生活中却有大量的报表处理和科学计算的需要。因此,美国一个叫霍勒里斯(Hollerith)的统计学家就发明了机械的自动制表机。那是一种大小和形状都很像立式钢琴的机器(见图2-1)。霍勒里斯成立了一个自动制表机的公司,并为美国国家统计局服务使得统计工作的效率大大提高。上个世纪初,几家做办公仪器,诸如计算尺、打表机等的公司合并成一家大公司。老托马斯·沃森成为合并后的公司的总裁。10年后,他将该公司改组成了IBM公司。

    

沃森父子对IBM的影响是巨大的。一个公司创始者的灵魂常常会永久地留在这家公司,即使他们已经离去。我们在以后介绍苹果公司和其他公司时,还会看到这一点。早期的IBM,产品主要是一些用于管理的机械,诸如打孔机、制表机等,服务对象是政府部门和公司。IBM从那时起,就锁定了政府部门和企事业单位为它的主要客户,直到今天。很多人奇怪为什么第一个开发出主流PC(即以英特尔处理器和微软操作系统为核心的PC)的IBM没有成为PC之王。实际上,是它的基因决定了它不可能领导以个人用户为核心的PC产业。以后我们还会仔细地分析这一点。

IBM成立后不久就遇到了资本主义历史上最大的经济危机—1929~1933年的大萧条。在很多公司关门、客户大量减少的情况下,IBM能存活下来,可以说是个奇迹。沃森的经营和管理才能在这段时间起了关键的作用。在IBM逃过一劫后,它接下来的路在长时间内很平坦。任何经济危机都是这样,它淘汰掉经营不善和泡沫成分大的公司,为生存下来的公司提供了更好的发展空间。随着经济的恢复,办公机械的市场开始复苏。尤其是罗斯福的新政,雇用了大量的政府工作人员。政府对制表机的需求大大增加。除了正常的生意,IBM还将它的打孔机、制表机等设备大量地卖给了德国纳粹政府。不过,IBM从没有回避这段不光彩的历史。

但是,二战前后毕竟剩下的只是机械时代的余晖。IBM光靠卖办公机器很难有持续的发展,因此它未雨绸缪,也在找出路。正巧赶上了二次世界大战,以制造精密机械见长的IBM马上把它的生产线民用转军用,参加制造著名的勃朗宁自动步枪和M1冲锋枪(见图2-2)。这些是美军二战时的主力武器。包括日本在内的美国的敌人常常低估美国的军事工业潜力,但是,连IBM这样的公司都可以改造武器,说明美国的军工潜力深不可测。随着战争的发展,有大量的军事数据需要处理。IBM的制表机大量地卖给了美国军方。IBM也从此和美国军方建立了良好的关系。IBM为军方研制了世界上第一台继电器式的计算机。注意,它和真正的电子计算机有很大的不同。此外,IBM还间接地参与了研制原子弹的曼哈顿计划。

二战后,整个世界都在重建之中,对所有工业品的需求都在增加。尤其是杜鲁门总统完成了美国的社会保障制度后,有大量的统计工作需要制表机等机械。这一切都对IBM的核心业务给予了强有力的支持。IBM很轻易地再将军用生产线转民用。但是,如果IBM仅仅满足于卖机械,我们今天可能就听不到它的名字了。

我们可以将第二次世界大战作为机械时代和电子时代的分水岭。英国在二战后很长时间里试图恢复它的机械工业,虽然它做到了,但是也已经落伍了。而一片焦土的日本,已经没有剩下什么工业基础了,因此另起炉灶,发展电子工业,结果成为了西方世界中的老二。二战后,IBM里情况也类似,它显然面临着两种选择,是继续发展它的电动机械制表机,还是发展新兴的电子工业。这两派争执不下,而代表人物恰恰是沃森父子。老沃森认为电子的东西不可靠,世界上至今还有不少人持老沃森的观点。而小沃森则坚持电子工业是今后的发展趋势。这场争论终于以小沃森的胜利而告终。1952年,小沃森成为IBM的新总裁。IBM从此开始领导电子技术革命的浪潮。 

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