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大难不死

从2004年到2006年,乔布斯和苹果都经历了两场大的劫难,但都奇迹般地生存下来。

2004年,乔布斯患上癌症,医生估计他最多还能活3到6个月。医生建议他回去把一切都安排好,其实就是在暗示他“准备后事”。医生马上给他做了手术,很幸运的是,那是一种少见的可治愈的恶性肿瘤。手术后,他很快就好了。这次经历,使乔布斯对死亡有了真正的认识。他认为,死亡推动着生命进化和变迁,旧的不去,新的不来。现在,新的人和新的技术,在不久的将来,也会逐渐成为旧的,也会被淘汰。苹果没有沉浸在iPod的成功中,而是加紧了新品的开发。

苹果公司这两年也不太顺,经历了产品受阻和期权风波。

华尔街总是期望上市公司不断创造营收的奇迹。为了获得进一步增长,在垄断了播放器市场后,2003年苹果开始寻求在高额利润的音乐市场上分一杯羹。世界上整个音乐市场当时被五家大的唱片公司—百代、环球包括下属的宝丽金、华纳兄弟、索尼和BMG垄断。后两家今天已经合并。这五家基本上各自签约不同的艺术家,各卖各的音乐,共同维持着一个高利润的市场。大部分听众可能都有一个体验,就是每个人可能只喜欢一张唱片中的一两首曲子而不是全部,但是,买CD时必须整张CD一起买。苹果建议唱片公司和它一起开发音乐付费下载市场,把一个专辑拆成一首首的曲子来卖,这样听众可以只选择自己喜欢的来下载。这个主意当然很好,问题是唱片公司和苹果如何分成,当然谁都想多得一些。乔布斯是个非常优秀的谈判高手,他把在价格上最强硬的索尼放在最后,他和其他四家公司共同达成了协议,索尼只好就范,否则就永远被隔离在广大的iPod用户群以外。苹果推出音乐付费下载以来,下载量远比想象的要增长得慢。整个2006年,苹果公司在股市上的表现都不好,这时,苹果又爆出了期权风波,更是雪上加霜。关于这次风波媒体上报道很多,大致情况如下。

想了解美国的高科技公司,必须了解它的股票期权制度。在传统的公司里,一个员工的收入和福利包括奖金和退休金等现金。一般员工并不拥有公司的一部分。很多高科技公司,为了将员工的利益和公司的前途绑在一起,发给员工一些股票的期权。所谓期权就是在一定时间,比如十年内,按一定价格,比如当前市场价购买股票的权利。获得期权的员工,会对公司有主人翁的责任感。如果公司的股票上涨,那么拥有股票期权的人可以以过去低的价格买进股票,即所谓的exercise,然后以现在高的价钱卖出,从中赚到差价。股权只有当公司股票不断上涨时才有意义。遗憾的是,没有一家公司的股票只涨不落,因此股权有时会变得毫无意义。一些公司为了让股权变得有意义,在中间做手脚,修改股权授予时间,用最低的价钱将股票授予管理层和员工。苹果公司就是在这件事上栽了跟头。2006年,美国证监会开始调查苹果公司这一行为。经过长期调查,证监会掌握了确凿的证据,苹果公司终于低头了,并交了罚款。最后,苹果公司首席财务官弗雷德·安德森(Fred Anderson)为此受罚。

从后来的情况发展看,这位被解雇的财务官觉得委屈,跑到《华尔街日报》去鸣冤。乔布斯一手对付证监会的调查,一手开发新品。2006年底,苹果公司推出了Apple TV。Apple TV不是任何意义上的电视机,而是一个豆腐块大小的计算机,这个盒子可以存储几千小时的音乐或几十小时的电影。它一头可以和互联网连接,下载音乐和电影,另一头,和家里的电视机和音响连接,播放出5.11电影院效果的环绕立体声、高清晰度的音像。别小看了这个价格和iPod差不多的豆腐块,当时有人猜测它很有可能成为未来每一个家庭客厅的娱乐中心。直到今天,很多人依然认为,在个人电脑之后,家庭的娱乐中心将成为一个新的产业。事实上,在Apple TV出来的十年前,盖茨就在他的《未来之路》一书中预言音像制品将数字化,可以根据用户特殊需求下载并存在一个服务器中,这个服务器可以管理和控制所有的家电。2006年,盖茨的这个梦想似乎快实现了,但是却让苹果抢先了一步,但是微软和索尼马上跟上了。那一年,在这个领域有三个候选者,苹果、微软和索尼,后两者靠各自的游戏机作为家庭娱乐中心。苹果拥有最大的付费下载iTune用户群,微软有很强的技术储备,索尼有领先的蓝光(Blu-Ray)DVD技术。照理讲,这三家巨头应该有一家能占领家庭的客厅,但是事实是最终三家都没有笑到最后。

另两家的原因暂且不去说,第一代Apple TV的失败原因颇为明显:这个产品设计有问题。虽然第一代的Apple TV的从外形到功能都很酷,从外形上看,它和其他苹果产品一样是漂亮的乳白色,是一个只有一张光盘盒大小,一英寸厚的白盒子。从功能上看,它能输出1?080线的图像和5.1的家庭影院音响,并且有一些存储量可以存一些音乐和节目,似乎很不错,但是这些性能根本无法发挥作用。

首先,1?080线的视频分辨率是为高清晰电视和蓝光DVD用的,而苹果的Apple TV本身不带蓝光DVD的播放器,事实上它什么光驱都没有。也就是说它可以输出1?080线的视频节目,却没有相应的输入;对于5.1的音响也是如此。Apple TV的信号输入,只有通过互联网,或者通过Wi-Fi和联网的计算机,非常不方便。另外在2006年,美国大部分家庭的电视根本达不到1?080的分辨率,而当时,大部分音响功放也根本无法解析从Apple TV来的HDMI的信号。因此这些看上去很好的功能都是摆设。其次,由于版权的问题,Apple TV不能备份自己已有的DVD(因为分不清是自己的还是借的,在中国或许没有这个问题),而一定要从网上的Apple Store购买,而下载一个平均9GB左右的电影(普通DVD还不是高清晰的)当时几乎要一天的时间,还要付10美元左右的版权费,既不方便也不便宜。而实际上购买了Apple TV的人最多的是用来看只有320线很低清晰度的YouTube的免费视频,和苹果的初衷完全不相符。最后,市场给的结论是:没用,因为主要的功能超前,或者不配套,或者应用环境根本不存在。

这一段时间乔布斯在各方面都比较背运,如果乔布斯的创新到此为止,苹果今天也不过是个二流公司。但是乔布斯运气很好,他居然挺过了最艰难的时候,他第二个新的拳头产品—智能手机iPhone获得了巨大的成功。使得乔布斯和苹果公司都得以大难不死。

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